Tout est politique, y compris le contenu des estomacs.

Il y a quelques années à la suite de ma première intervention dans un colloque à Oxford, j’ai fourni aux organisateurs un article en vue de la publication des actes. Ce projet de publication s’étant probablement perdu dans les limbes et la question de la nourriture ayant fait l’objet d’une polémique politico-religieuse, il m’apparaît donc d’actualité de réécrire ce texte relatant les mésaventures gastronomiques par un ambassadeur français en poste à Londres.

Tout est politique, y compris le contenu des estomacs. Cela l’est encore davantage quand il s’agit de nourriture dans un contexte de tensions religieuses. La dernière décennie du XVIe siècle est marquée en France par le retour des guerres des guerres de Religion. Catholiques extrémistes et pouvoir royal s’affrontent militairement. Le roi de France Henri III est assassiné par un moine fanatique le 1er aout 1589. L’héritier du trône est un protestant, Henri de Navarre, Henri IV. De nombreuses villes vont refuser de reconnaître ce nouveau souverain, considéré comme hérétique. Afin de faire valoir la légitimité de son pouvoir, Henri IV se lance dans une campagne de reconquête et fait appel, pour cela, à son alliée, Élisabeth d’Angleterre.

Notre protagoniste du jour, Jean de la Fin, sieur de Beauvoir la Nocle est un fervent protestant, rescapé de la Saint-Barthélemy, exilé en Suisse comme toute une partie de l’entourage du Prince de Condé. Il participe au tournant des années 1570-1580 à quelques négociations de paix. C’est dans ce contexte qu’il est dépêché auprès de la souveraine anglaise, le 19 aout 1589. Il y restera jusqu’aux premiers mois de 1595.

Hors de sa charge officielle, l’ambassadeur jouit d’une vie mondaine s’inscrivant dans un processus de sociabilité lui-même garant d’une série d’enjeux politiques, diplomatiques, mais relevant également d’une forme de « sphère personnelle » ou « vie privée » de l’individu. Comme serviteur de la couronne de France à l’étranger, le diplomate a pour mission de retranscrire les informations relatives au pays et à la cour dans lesquels il réside ainsi que de répondre aux instructions royales. Certaines lettres diplomatiques sont cependant clairement écrites pour avoir une fonction sociale sans se soucier d’une quelconque transmission de renseignements. La binarité supposée entre le social et le politique (ou personnel et officiel) peut être involontairement renforcée par la présence de requêtes d’ordre privé dans les lettres originellement destinée à un administrateur royal.

Manger de la viande pendant le carême.

L’affaire du « boucher de l’ambassadeur » pendant le carême représente certainement l’évènement le plus significatif de cette interpénétration des formes de requêtes émises par Beauvoir. Tandis que la période de Carême approche, l’ambassadeur français entreprend de demander une dérogation afin que le boucher chez qui il se fournit habituellement tout au long de l’année puisse contrevenir à l’impératif religieux et tout de même le servir :

« Je receus lan passé cest faveur davoir permission que mon boucher me fournist de viande La Caresme, J’en ay faict parler a Monsieur le Maire qui ma faict dire que cestoit a Messieurs du Conseil cest pourquoy je maddresse a vous, m’asseurant que vous considererez que le poisson est fort contraire et a la Colicque et a la goutte et que ce que j’en fais n’est pas pour contrevenir ny aux loix de la Royne ny ordonnances de ce Royaume »1.

Rappelons à toutes fin utile que si le jeûne durant le carême n’est pas proscrit par les protestants, il n’est pas un élément indispensable de cette période comme dans la pratique catholique. Il s’agit plutôt d’un temps de prière et de réflexion puisque l’âme des croyants ne saurait être rachetée par la pénitence. Cependant, les anglicans dans leur pratique toute particulière du christianisme, syncrétisme de pratiques catholiques et luthériennes, ont conservé ces quarante jours de nourriture maigre.

Ainsi, dans un premier temps, l’ambassadeur français s’adresse au conseiller le plus proche de la reine, le Secrétaire Cecil, « Lord Burghey », pour obtenir une dérogation en raison de son état de santé2.

Cette requête est réitérée quelques jours plus tard :

« […] de me faire avoir license pour mon poullahier et mon boucher affin qu’ilz me puisse vendre de la viande la carême vous mavez dict quil ne seroit permis que den vendre pour ma maison, mais vous scavez bien que le boucher ne tuera pas un bœuf pour moy n’y par consequent dautres viandes je vous demande ladite licence telle que je leue lan passé et telle que lont eue les Ambassadeurs mes predecesseurs »3.

Il va de soi que ce type de demande n’entre nullement dans la logique des instructions royales. Par la réflexion selon laquelle il entend demander les licences jadis accordées aux ambassadeurs ses prédécesseurs les autorisant à se servir chez un boucher durant la période de Carême, arguant des raisons de santé, il place cependant cette requête personnelle sur le plan de la diplomatie la plus officielle, mettant en avant sa dignité d’ambassadeur et donc sa fonction représentative de la couronne. Ce procédé pourrait rester dans le domaine de la faveur demandée à un ami haut placé, mais elle dévoile une partie des avantages dont entendent jouir les ambassadeurs en raison de leur qualité. Ces demandes deviennent cependant beaucoup moins personnelles et anecdotiques lorsqu’elles se mettent à impliquer le maire de Londres. Ainsi dans une lettre du 8 mars 1591 Beauvoir se plaint de l’attitude de ce dernier :


« La presente n’est quasi que pour me plaindre a vous de la discourtoisie de Monsieur le Maire de Londre qui non seulment na voulu recevoir mon boucher, mais la refuzé a plat voire avec paroles aygres et de mespris lesquelles je ne pense avoir meritees de nul de ceste nation […] je poursuivois une honeste gratification qui na jamais esté denies a ambassadeur qui precedé. […] je mestois fourny jusques a present dun qui disoit avoir licence de vous et lequel fournissoit aussy Monsieur lambassadeur d’Escosse. Mais le Maire en ayant esté adverty ceste sepmaine la faict ainsy emprisonner et luy a defendu de ne me plus servir. […] Sa Majesté n’entend que les ambassadeurs de ses voysins et bons parents et amys soient traictez de son Maire avec si peu de courtoysie, veu quelle mesme leur faict de lhonneur par clemence et bonté »4.

Par ailleurs comme le souligne Héloïse Hermant à propos de Don Juan de Austria, « la stratégie de communication et de mise en scène des liens noués avec les conseillers et les ministres offrait la possibilité de transformer une affaire opposant deux particuliers en une cause brandie au nom du bien commun contre l’arbitraire et la tyrannie de certaines pratiques gouvernementales »5. À une échelle moindre, celui de la ville de Londres, un processus similaire se met en marche. L’ambassadeur n’explique pas l’attitude du Maire à son égard et se réfugie dans une posture de victime abusée par l’autorité d’un homme qu’il entend pourtant respecter tant il aimerait « mieux manger de la morue du harang et du linq que de fascher le Maire ». Parallèlement, il se permet de relater un autre incident survenu quelques semaines plutôt pour appuyer son incompréhension :


« Je ne scay pourquoy il veu traiter de ceste facon avec moy ce nest pas tout je luy ay faict pleinte quelquefoys de quelques mauvaise garsons qui avoient outragé et battu mes serviteur il m’en avoit promis iustice, il ne la pas faict neantmoins iavois passé le tout soubz silence et nen voulu faire plainte ny a sa Ma ny a Messieurs de son Conseil. Maintenant ie ne me puis taire je ne me plains pourtant pas pour en avoir raison Car je ne veux fascher personne » 6

En réalité ces mésententes s’inscrivent dans une inimitié entamée dès l’arrivée de l’ambassadeur en Angleterre avec la défense de plusieurs marchands français poursuivis en justice par les autorités locales ou par des marchands autochtones. Les intercessions faites par Beauvoir en leur faveur auprès du Conseil de la Reine et de ses principaux ministres entrent dans le cadre de sa fonction d’ambassadeur permanent et, relevant donc de son devoir, sont une constante de son activité professionnelle. Néanmoins, elle permet de mettre en lumière les différentes tensions qui peuvent exister entre des corps aux pratiques sociales et religieuses différentes et des leviers de pression qui peuvent s’exercer pour asseoir son autorité ou au contraire mettre à mal celle d’un étranger. Ici, le maire de Londres n’entend pas se laisser impressionner par un représentant du roi de France qui est obligé d’aller se plaindre auprès des membres du conseil de la Reine. Sans être une remise en cause des pratiques et avantages accordés aux ambassadeurs, il s’agit de cibler spécifiquement les représentants français en amenant sur le terrain politique et religieux des conflits et des rancœurs personnelles. Cette stratégie est similaire du côté français. En effet, cet exemple met en exergue le fait que dans certaines requêtes personnelles formulées, le recours fait à Lord Burghley et l’argumentaire de Beauvoir reposent largement sur le seul privilège que constitue son statut diplomatique. En utilisant un tel procédé, il fait entrer de plain-pied cette querelle personnelle dans la sphère diplomatique, mettant en jeu, par la voie de son propre honneur, celui de la couronne dont il est le représentant.

Mais ce mélange des genres, entre vie sociale et fonction politique, est également un point essentiel dans l’ensemble des relations sociales qu’entretient l’ambassadeur avec son milieu.

Commensalité et vie mondaine.

Entrer dans la vie mondaine de Beauvoir la Nocle revient à décomposer l’expérience de sociabilité pratiquée par celui-ci. Cette sociabilité peut se définir par « l’ensemble des relations qu’un individu entretient avec les autres et des formes que prennent ces relations. »7 Ainsi le bouillonnement de la vie sociale est intrinsèquement lié à la qualité de même qu’à la consistance du réseau relationnel et dans le cas de Beauvoir la Nocle, on retrouve une structuration traditionnelle des groupes partagée entre relations de cour et relations plus amicales. L’interconnexion voire la superposition entre ces deux types de contacts s’explique à la fois par la défense d’intérêts communs, qu’ils soient politiques ou religieux et le partage des mêmes lieux de sociabilité. Néanmoins, s’il n’y a pas de limite stricte entre les amis politiques et privés de l’ambassadeur et si l’activité de l’état est conduite en partie par la lettre privée et par la rhétorique de l’amitié, les amis privés et les patrons politiques appartenant à cette élite sociale font partie de la même audience8. Celle-ci devient alors le canevas de l’expérience sociale. Ces liens d’amitié se fondent traditionnellement sur une logique d’échange de faveurs, mais aussi, dans ce cas précis, sur un partage d’une familiarité presque quotidienne.

Beauvoir évolue donc ordinairement dans une microsociété bien établie dans laquelle il côtoie majoritairement des étrangers, pour la plupart diplomates ou hommes d’État de la couronne d’Angleterre et ponctuellement quelques voyageurs de qualité. Les principaux mécanismes de cette vie mondaine peuvent être déchiffrés à travers la seule correspondance de l’ambassadeur avec Lord Burghley.
Si on remarque que le thème des réceptions ou des fêtes de cour est totalement absent (cela peut s’expliquer à la fois, par l’âge avancé de Beauvoir, mais également par l’austérité prônée par la politique anglicane), le motif de la rencontre, du temps passé entre « amis » et de la bonne chère faite ensemble est, quant à lui, récurrent. L’exemple le plus significatif survient lors de l’été 1592 avec l’arrivée des ambassadeurs du Palatinat9. Ces derniers souhaitent visiter l’une des demeures de Burghley, Theobalds House, particulièrement fameuse pour son jardin à la française inspiré par Fontainebleau et Beauvoir se fait l’intermédiaire de cette requête, demandant même, à son tour, de pouvoir tenir compagnie aux visiteurs10. C’est dans l’entame de sa lettre du 18 juillet portant sur quelque affaire marchande que Beauvoir résume sa visite à Theobalds House :

« La presente sera pour vous donner advis comme hier messieurs les Ambassadeurs du Palatinat apres avoir receu beaucoup de sorte de plaisirs & en dernier lieus des parcs et gardes qui sont soubz vostre charge ; apres avoir faict tresbonne chere en la derniere chasse allerent veoir vostre tres belle maison, laquelle ilz trouverent non seulement belle, mais aussi admirable tant en la situation quen lartifice […] dire avec verité que lesdicts sieurs Ambassad. en sont revenus tres satisffects & contens »11.

Cette occurrence à la « bonne chère » faîte entre personnes de bonne compagnie (et présente pas moins de 18 fois sur l’ensemble du corpus)12 semble être l’activité favorite de notre Français, si bien qu’il se plaint régulièrement de ses propres excès et des conséquences sur sa santé, qu’il s’agisse des effets de la goutte, d’une trop grande consommation de fruits ou de viandes, ou encore d’alcool à l’instar de cette soirée passée en la compagnie de ces mêmes envoyés du Palatinat :

« Vostre messager qui m’apporta hier au soir vos lettres vous aura dict qu’il ne me trouva pas chez moy, mais au logis de monsieur Charon13 ou javois esté invité a soupper avec les ambassadeurs du palatinat, ou la santé de sa serenissime Majesté ne fut oublier (comme elle ne debvoir pour estre ung gage si pretieux a toute la Chrestienté), mais la miene y fut blesser mestant bien senty ceste nuict quen beuvant a la santé dautruy je me faisois malade »14.

L’évocation d’un dernier repas fait aux côtés de ces joyeux compères reflète la réjouissance que lui procurent ses activités sans pour autant s’éloigner de ses préoccupations diplomatiques, et ce indirectement par la simple présence d’hommes issus du même microcosme. Passée l’importance du plaisir que prend Beauvoir, il s’agit avant tout de maintenir un contact déjà étroitement entretenu par la correspondance, mais qui devient plus réel, plus efficace aussi dès lors qu’il se matérialise par la rencontre des protagonistes.

Ainsi, la nourriture tout comme le partage de celle-ci est politique. Elle renvoie à des codes sociaux intégrés par les protagonistes qui permettent de se reconnaître mais également d’affirmer son autorité ou ses prérogatives.

Et pour ce qui est de la licence du boucher de l’ambassadeur, elle ne fut pas obtenue pour l’année 1591.

1 Beauvoir à Lord Burghley 31 janvier 1591, SP 78/23 f° 71.

2 William Cecil fut secrétaire d’État et Grand Trésorier sous le règne d’Élisabeth I. Conseiller le plus proche de la reine, il est en charge de la gestion courante des affaires étrangères du royaume et est par conséquent le premier interlocuteur des ambassadeurs étrangers. Cf. ALFORD Stephen, Burgley : William Cecil at the court of Elizabeth I, Yale University Press, 2008.

3 Beauvoir à Lord Burghley, 5 février 1591, SP 78/23 f° 85.
(Précisons que l’année précédente, c’était Sir Walsingham qui avait octroyé cette licence à Beauvoir et non Burghley SP 78/21 f° 251)

4 Beauvoir à Lord Burghley, 8 mars 1591, SP 78/23 f° 167.

5 Héloïse HERMANT, « De l’information à la mobilisation. Lettres, libelles, réseaux dans la lutte de don Juan José de Austria contre le valido Nithard (1668-1669) » dans Y. BEAUREPAIRE, Entrer en communication…, p.75-104.

6 Beauvoir à Lord Burghley, 8 mars 1591, SP 78/23 f° 167.

7 Pierre MERCKLE, Sociologie des réseaux sociaux, La découverte, Paris, 2011. 

Pour une appréhension plus globale des systèmes sociaux et leur application en réseaux, nous renvoyons à l’article d’Alexis FERRAND, « La structure des systèmes de relations », in L’année sociologique, 1997, 47-1 pp. 37-54. Ainsi qu’aux travaux du projet LABEX « Structurations des mondes sociaux » menés à l’Université Toulouse II http://sms.univ-tlse2.fr/.

Pour une approche des réseaux de correspondance à l’époque moderne BEAUREPAIRE Pierre-Yves (dir.) La plume et la toile : Pouvoirs et réseaux de correspondance dans l’Europe des Lumières, Artois Presses Université, Arras, 2002 ; Réseaux de correspondance à l’âge classique (XVIe-XVIIIe siècle), Publications de l’Université de Saint-Étienne, 2006.

8 DAYBELL James, The material letter in Early Modern England : Manuscript letters and the culture and practices of letter-writing. 1512-1635, Palgrave Macmillan, 2012.
À propos de la notion d’amitié à l’époque moderne, Cf. B. HAAN, Ch. KUHNER (dir.) Amitié. Un lien politique et social en Allemagne et en France XIIe-XIXe siècle. (Parution en ligne https://perspectivia.net/receive/ploneimport_mods_00000443 )

9 Beauvoir à Lord Burghley, 13 Juillet 1592, SP 78/28 f° 274.

10 David LOADES, The Cecils: Privilege and Power behind the throne, The National Archives, Kew, 2007, p. 124
.

11 Beauvoir à Lord Burghley, 18 juillet 1592, SP 78/28 f° 294.

12Nous avons travaillé pour la période allant de 1589 à 1595 sur les recueils des State Papers Foreign : France 78/20 à 78/35.

13 Malgré la graphie, il s’agit ici de Noël Caron, seigneur de Schonewale et ambassadeur des États généraux des Provinces Unies en Angleterre depuis 1585.

14 Beauvoir à Robert Cecil, 24 juillet 1592, SP 78/28 f° 308.


Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.